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¿Qué es el autismo?

El autismo es trastorno neurobilógico del desarrollo que afecta a 1 de cada 115 niños en México, de acuerdo a la Organización Mundial de la Salud, al crecer sufren algunos de ellos sufren falta de comprensión sobre su trastorno, pero ¿qué es le autismo?

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¿QUÉ ES EL AUTISMO?

El autismo no puede ser detectado sino hasta los 18 meses de edad cuando se comienzan a presentar los primeros síntomas y es hasta aproximadamente los 3 años cuando se puede dar un diagnóstico concreto.

El autismo tiene fundamentalmente dos síntomas que son: la deficiencia constante en la comunicación así como en la interacción social y los patrones restrictivos y repetitivos del comportamiento, los intereses o las actividades. En otras palabras, este trastorno afecta la forma en la que una persona se comporta, interactúa con otros, se comunica y aprende.

El autismo es un trastorno considerado de espectro debido a que las personas que lo padecen tienen una gran variedad de síntomas diferentes y no se conocen las causas que lo provocan, pero en los últimos años se ha aumentado la hipótesis de que el nivel de testosterona prenatal puede ser un factor para el desarrollo del trastorno.

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LA TESTOSTERONA Y EL AUTISMO

Por otra parte y a grandes rasgos la testosterona prenatal es la hormona responsable de la virilización del feto masculino durante el embarazo. Desde el primer trimestre del embarazo las gónadas indiferenciadas de un feto masculino se convierten en testículos capaces de fabricar testosterona. Esta testosterona es la responsable de la masculinización de los genitales internos (vesículas seminales, epidídimo, conductos deferentes) y de los genitales externos (escroto, pene). Además la testosterona en la época fetal provoca el descenso de los testículos desde la cavidad abdominal donde se encuentran inicialmente hacia el escroto.

Sin embargo, Simon Baron-Cohen, psicológo e investigador de Cambridge, comparte que “hemos encontrado relación entre el sexo y el autismo. Esto debido a que el autismo se da con más frecuencia en niños y sentí la necesidad de conocer la razón de esto y fue así como encontré que la testosterona prenatal podría ser una de las causas” explica en entrevista a DW.

Los niños que desarrollaron el trastorno del espectro autista pudieron haber estado expuestos a niveles elevados de hormonas esteroides en el líquido amniótico durante el embarazo. De acuerdo con el estudio publicado en Molecular Psychiatry, el que el feto haya estado expuesto a cantidades elevadas de estas hormonas en el útero podría ser la explicación al porqué el autismo es mucho más común en hombres que en mujeres.

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De acuerdo con un estudio realizado se sugiere el hecho de que la hormona masculina juega un papel muy importante en el complejo desorden cerebral puesto que los niños expuestos a altos niveles de testosterona en el útero materno fueron los niños que mostraron más síntomas relacionados con el autismo en fases más avanzadas de su vida.

Por otra parte, el grupo Genética y trastornos del comportamiento del Instituto Maimónides de Investigación Biomédica (IMIBIC) y la Universidad de Córdoba se han dedicado a analizar los efectos de la testosterona en el comportamiento del gusano Caenorhabditis elegans. Pero esto ¿qué tiene que ver?

Este estudio tiene un gran interés debido a la existencia de investigaciones realizadas previamente en las que se establece una relación directa entre la exposición a altos niveles de testosterona durante el desarrollo prenatal y el riesgo de desarrollar rasgos de conducta autista.

Estos resultados apoyan la hipótesis que se tiene de que los niveles altos de testosterona pueden contribuir al padecimiento del trastorno del espectro autista y además, refuerza las conclusiones procedentes de las pruebas con animales, indicó uno de los autores del estudio, Simon Baron-Cohen, director del Centro de Investigación del Autismo de la Universidad de Cambridge.

LO QUE REVELÓ EL ESTUDIO

En el estudio realizado por Baron-Cohen, los investigadores midieron los niveles fetales de testosterona en mujeres embarazadas a las que se les había extraído muestras de líquido amniótico por otros motivos. Posteriormente, cuando los niños cumplieron ocho años, se les aplicó cuestionarios elaborados por los expertos para ver si preferían las actividades sociales o individuales y cuán empáticos eran, lo cual les permitió medir los rasgos que, de forma extrema, son indicativos del autismo.

Dentro de este estudio, los niños que presentaban mayores niveles de testosterona fetal tenían mejores patrones de recuerdo, sin embargo, no estaban interesados en socializar. Otro hecho importante y que ha sido tomado como indicador y ha contribuido a pensar que la testosterona puede desempeñar un papel importante en la génesis del autismo es que por cada niña que padece alguna de estas patologías hay cuatro niños.

Baron-Cohen y sus colegas analizaron algunos comportamientos de los participantes, que aún eran muy pequeños como para poder presentar los tests durante las primeras etapas del desarrollo. Fue de esta forma como los expertos pudieron observar el contacto visual que tenían con sus madres así como su vocabulario. Los bebés varones con mayores niveles de testosterona solían mirar menos a sus mamás, su vocabulario era menos abastecido al año y medio de edad y a los cuatro años eran menos sociables y tenían menos interés por el mundo que les rodeaba.

Los resultados de esta investigación, publicada en en el British Journal of Psychology, indican que entre mayor es el nivel de testosterona en el saco vitelino, mayor es la probabilidad de que el feto tenga más adelante rasgos autistas, como déficit en la sociabilidad y en las habilidades verbales o falta de empatía.

De esta forma fue como Baron-Cohem concluyó que su hipótesis tenía visos de ser cierta: el cerebro de las personas con autismo está “masculinizado”. Las hormonas masculinas influyen en el desarrollo fetal a la hora de padecer autismo. Esa razón también explicaría que de la cifra de personas con autismo el 80% sean varones.

¿QUÉ ES EL AUTISMO Y CÓMO SE RELACIONA CON LA TESTOSTERONA?

Los expertos coinciden en que el autismo, un conjunto de diferentes desórdenes, se debe probablemente a diversos factores del entorno que afectan al niño que padece una predisposición genética y por supuesto que la testosterona en el útero materno podría ser uno de estos factores. Sin embargo, ellos mismos señalan que este descubrimiento puede llegar a generar gran controversia, puesto que el hecho de que los futuros papás puedan conocer que su bebé tendrá el padecimiento del trastorno, podría provocar el aumento del número de abortos.

En realidad no tendría porque existir controversia pues son los padres quienes deben y tienen el derecho de decidir y ser los únicos responsables de una u otra decisión mientras que los especialistas sí tienen la obligación de comunicar la situación.

Sin embargo existen otros investigadores que difieren de la hipótesis de Baron-Cohem como por ejemplo, Manuel Posada, un investigador del Instituto de Salud Carlos III, quien dice: “La testosterona podría ser un efecto de algo que se correlaciona con las puntuaciones pero la verdadera causa sería lo que hace que la testosterona esté alta”.

Sin embargo la investigación de la relación de la testosterona y el autismo aún se encuentra en sus inicios incluso los genetistas confirmaron recientemente una conexión. Pero aún no se ha resuelto la cuestión de en qué medida la testosterona define el cerebro embrionario como masculino o femenino.

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